Santiago, la ciudad más caribeña de Cuba

Santiago, la segunda ciudad de Cuba y para muchos la más caribeña de la isla, vive sus casi 500 años con una ganada reputación de ser tierra de músicos, independentistas y revolucionarios, en medio de un privilegiado paisaje de mar y sierra.

En 2012 la urbe es noticia porque el Papa Benedicto XVI comenzará allí su visita a Cuba y oficiará la primera de las dos misas que tiene previstas en la isla a fines de marzo.

Ratzinger será el segundo Pontífice en visitar Santiago de Cuba después de que en 1998 Juan Pablo II celebrara allí una homilía que es recordada como la más polémica de las realizadas en su histórica visita a la isla.

Fundada en 1515 por Diego Velázquez, Santiago fue la primera capital de

Cuba hasta 1556 y conserva importantes sitios históricos como la casa donde vivió el colonizador español y el Castillo de San Pedro de la Roca, levantado en el siglo XVII y patrimonio de la humanidad.

“LOS ATRACTIVOS DE LA URBE ENTREMEZCLAN LA HISTORIA Y LA CULTURA: DE SANTIAGO SALIÓ HERNÁN CORTÉS A LA CONQUISTA DE MÉXICO, Y ALLÍ SE CONSERVA LA CASA MÁS ANTIGUA DE CUBA Y PROBABLEMENTE DE AMÉRICA LATINA QUE FUE LEVANTADA EN EL SIGLO XVI Y SIRVIÓ DE MORADA A DIEGO VELÁZQUEZ”.

Está ubicada a unos 950 kilómetros al sudeste de La Habana, tiene medio millón de habitantes y los cubanos la han denominado ciudad “héroe” y cuna de la revolución liderada por Fidel Castro.

Con tradición de carnavales, trovadores y poetas callejeros, su fama está plasmada en vallas y carteles por todas partes: “Santiago de Cuba, rebelde ayer, hospitalaria hoy y heroica siempre”.

Donde empezó la revolución

El cuartel Moncada, en una céntrica zona de Santiago, mantiene en su fachada los orificios ocasionados por el combate que sobrevino con el fallido ataque de un grupo de jóvenes liderados por Fidel Castro el 26 de julio de 1953 con el objetivo de iniciar un alzamiento contra la dictadura de Fulgencio Batista.

El ataque al Moncada, que era la segunda fortaleza militar del país en aquel momento, es considerado como el inicio de la revolución que triunfó en 1959 y los santiagueros rememoran con orgullo el protagonismo histórico que tuvieron en aquellas acciones.

Por las avenidas de la ciudad es común encontrar carteles y grafitis con vivas a la revolución e imágenes del expresidente Fidel Castro y de su hermano y sucesor en el Gobierno, Raúl Castro, junto a frases que llaman a la “unidad” y al “esfuerzo de todos”.

“DOMINANDO LA BAHÍA DE LA CIUDAD, SE ENCUENTRA EL CASTILLO SAN PEDRO DE LA ROCA, ESCENARIO DE LAS PRINCIPALES BATALLAS DE LA GUERRA HISPANO-CUBANO-ESTADOUNIDENSE QUE FUE DECLARADO PATRIMONIO DE LA HUMANIDAD POR LA UNESCO EN 1997”.

En el balcón del antiguo Ayuntamiento ubicado en el Parque Céspedes, el corazón de Santiago, Fidel Castro proclamó el triunfo definitivo de la revolución cubana el 1 de enero de 1959, y allí mismo, pero en 2009, su hermano Raúl presidió los festejos por su medio siglo.

En 2008 Raúl Castro encabezó por primera vez como gobernante el acto por el Día de la Rebeldía Nacional en Santiago, una de las fechas más significativas de la revolución que rememora el ataque al Moncada cada 26 de julio.

En 2011 el general Castro distinguió a la ciudad con su presencia en el desfile del Primero de Mayo, rompiendo la tradición de la presencia presidencial en La Habana.

Su gobierno ha impulsado la llamada “obra del siglo” en Santiago, una inversión de más de 160 millones de dólares (121 millones de euros) para rehabilitar el acueducto de la ciudad y paliar el grave problema de abastecimiento de agua que la urbe arrastra desde hace décadas.

Por otra parte, las reformas económicas que vive el país se han notado en Santiago del mismo modo que en el resto de las provincias, con un aumento de los trabajadores del sector privado (se estiman actualmente en unos 25.000) y la aparición de decenas de negocios de alquiler de habitaciones, restaurantes y puestos de venta de artesanía.

En la misma provincia, pero en plena Sierra Maestra y a unos 60 kilómetros del centro de la ciudad, está el Mausoleo del Segundo Frente Oriental “Frank País” donde Raúl Castro espera ser enterrado junto a los restos de su esposa Vilma Espín, fallecida en 2007.

El Segundo Frente, como en la actualidad se denomina a un municipio de la provincia, fue originalmente un núcleo guerrillero a cargo de Raúl Castro que contribuyó a la liberación de 12.000 kilómetros de la región durante la lucha guerrillera.

Héroes y religión

La guerra, la cultura y la política han sido atributos constantes desde tiempos de la colonia en Santiago de Cuba, de donde se estima salieron más de 30 generales independentistas durante las luchas contra España en el siglo XIX.

Es común encontrar en sus calles placas recordatorias en casas, iglesias o plazas sobre su significado en la historia del país, y en el fondo de su bahía y las costas aledañas se conservan buques hundidos tras la batalla naval librada en 1898 entre las flotas de España y Estados Unidos.

Dominando la bahía de la ciudad, se encuentra el Castillo San Pedro de la Roca, escenario de las principales batallas de la guerra hispano-cubano-estadounidense que fue declarado Patrimonio de la Humanidad por la UNESCO en 1997.

En el cementerio Santa Ifigenia, monumento nacional, reposan los restos del héroe nacional cubano José Martí y de otros tantos líderes de las guerras independentistas.

Antonio Maceo, Mayor General del Ejército Libertador de Cuba, es el héroe insigne de la ciudad y su nombre denomina a la mayor plaza de la urbe, con capacidad para 150.000 personas y declarada monumento nacional en 2011.

La plaza fue inaugurada en 1991 con motivo del IV Congreso del Partido Comunista de Cuba (gobernante y único) y en 1998 acogió a Juan Pablo II en la tercera misa de su histórica visita a la isla con una homilía dedicada al patriotismo.

Más de 100.000 personas acudieron a aquella misa que fue presidida por Raúl Castro, entonces ministro de las Fuerzas Armadas y vicepresidente, y que trascendió como la más polémica de las que tuvo lugar durante la estancia del Papa Wojtyla en Cuba.

“FUNDADA EN 1515 POR DIEGO VELÁZQUEZ, SANTIAGO FUE LA PRIMERA CAPITAL DE CUBA HASTA 1556 Y CONSERVA IMPORTANTES SITIOS HISTÓRICOS COMO LA CASA DONDE VIVIÓ EL COLONIZADOR ESPAÑOL Y EL CASTILLO DE SAN PEDRO DE LA ROCA, LEVANTADO EN EL SIGLO XVII Y PATRIMONIO DE LA HUMANIDAD”.

El entonces arzobispo de Santiago, el ya fallecido monseñor Pedro Meurice, dijo en su discurso de bienvenida al Papa que un número creciente de cubanos confundía la patria con un partido y la nación con el proceso histórico de la revolución.

Para muchos se trató de la crítica pública más fuerte realizada por un alto miembro de la Iglesia Católica de Cuba a la revolución durante la visita de Juan Pablo II.

En la misma Plaza Antonio Maceo estará ubicado el altar para la misa de Benedicto XVI en Cuba en un momento particular de las relaciones entre la Iglesia y el Gobierno tras el inédito diálogo que abrieron en 2010 y que propició la liberación de más de un centenar de presos políticos.

A unos 20 kilómetros de la ciudad, en el poblado de El Cobre, se encuentra el Santuario Nacional de la Virgen de la Caridad, patrona de Cuba, que recibe miles de peregrinos cada semana y es considerado el “corazón” católico del país.

Los encantos de Santiago

Conocida también como “la tierra caliente” por sus altas temperaturas, Santiago vive una constante ebullición de gente y sonidos en las calles entre vendedores ambulantes, trovadores de esquina y sus típicas moto-taxis.

Entre sus hijos ilustres se encuentran carismáticos músicos como Miguel

Matamoros, Sindo Garay o Compay Segundo, y su carnaval- la fiesta popular más famosa del país- arrastra a multitud de bailarines por las calles y plazas al ritmo de orquestas y congas.

Los atractivos de la urbe entremezclan la historia y la cultura: de Santiago salió Hernán Cortés a la conquista de México, y allí se conserva la casa más antigua de Cuba y probablemente de América Latina que fue levantada en el siglo XVI y sirvió de morada a Diego Velázquez.

La Tumba Francesa La Caridad de Oriente, una manifestación cultural nacida de la influencia afrohatiana en la zona hace más de 140 años, fue declarado en 2003 por la UNESCO como Patrimonio Oral e Inmaterial de la Humanidad.

Además del Castillo de San Pedro de la Roca, los primeros cafetales franceses de Santiago de Cuba han sido distinguidos también por la UNESCO como Patrimonio de la Humanidad por conservar el legado que los emigrantes franceses y haitianos desarrollaron en esas plantaciones.

Ubicada entre la Sierra Maestra y la costa sur de Cuba en el mar Caribe, Santiago es también un importante puerto para el turismo de cruceros que llega al país.

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